Las voces de las víctimas de abuso infantil

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por WILLIAM TANTAM – Universidad de Bristol

Cuando Victoria era niña, la llevaron a un viaje de un día con su tío y sus abuelos.  Mientras sus abuelos esperaban en el auto, el tío de Victoria, un sacerdote, la llevó a una iglesia donde oraron juntos. Luego, la llevó a una habitación lateral y abusó sexualmente de ella.

Aunque no entendió lo que había sucedido en ese momento, Victoria se sintió “sucia y confundida”. Años más tarde, sus recuerdos de este abuso resurgieron cuando su tío fue llevado a juicio por abuso sexual infantil perpetrado contra otra persona. Fue encontrado inocente. Victoria, sintiéndose culpable por no haberse presentado antes, comenzó a autolesionarse y consideró el suicidio.

La historia de Victoria se recopiló como parte de una serie de investigaciones formales en Inglaterra y Gales sobre acusaciones generalizadas de abuso institucional de niños durante un período de décadas, una de las investigaciones más extensas de su tipo en el mundo.

Establecida en 2015, la Investigación Independiente sobre Abuso Sexual Infantil (IICSA o “la Investigación”) recibió relatos de miles de víctimas y sobrevivientes como Victoria. Los hallazgos y recomendaciones, presentados en octubre al Parlamento del Reino Unido, también incorporaron 325 días de audiencias y 725 declaraciones de testigos. Las quince investigaciones analizaron casos de abuso sexual en escuelas y deportes organizados, instituciones religiosas, cuidado residencial y hogares infantiles, entornos de atención médica, instituciones de custodia y otros contextos institucionales.

Soy antropólogo y trabajé con el equipo de investigación del IICSA desde marzo de 2020 hasta septiembre de 2021. Mi trabajo incluía escuchar grabaciones de experiencias de víctimas y sobrevivientes, redactar y editar informes y completar las tareas administrativas del día a día. Trabajar con la Investigación en esta capacidad fue una lección objetiva sobre la ubicuidad y banalidad del abuso sexual infantil. Pero también me reveló la importancia vital de sacar a la luz estas realidades y escuchar las voces de las víctimas y sobrevivientes sin juzgarlas.

Es importante aclarar que no soy víctima y sobreviviente de abuso sexual. Al crecer en el Reino Unido, pensé que el abuso sexual infantil era algo que sucedía en otros lugares, con mayor frecuencia en los personajes de películas o programas de televisión. Los medios populares a menudo usaban el abuso sexual como un recurso de la trama, una forma de mostrar la depravación moral de un personaje en una historia. Estos perpetradores adultos casi siempre eran desconocidos para las víctimas. Los mensajes educativos que advirtieron a los niños sobre el «peligro de los extraños» emitidos por el gobierno del Reino Unido a partir de la década de 1970 reforzaron la idea de que la mayoría de las amenazas provenían de personas desconocidas.

Esta cultura más amplia de negación y duda sobre la omnipresencia del abuso sexual infantil, la sensación de que es algo que le sucede a otras personas en otros lugares, fue precisamente el tipo de contexto social que permitió que ocurriera un abuso sexual infantil tan generalizado durante décadas.

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La realidad es que la gran mayoría de los abusos sexuales a menores son perpetrados por un familiar dentro del hogar familiar, como le sucedió a Victoria. El Proyecto Verdad, una iniciativa del IICSA para recolectar testimonios de víctimas y sobrevivientes, encontró que el 48 por ciento de los participantes reportaron abuso sexual perpetrado por un miembro de la familia y el 70 por ciento de las víctimas y sobrevivientes eran niñas. Los participantes también informaron abuso por parte de adultos en contextos institucionales, incluidas escuelas (15 por ciento), instituciones religiosas (6 por ciento) y residencias y hogares de cuidado (6 por ciento). Más de dos tercios de los participantes dijeron que no le contaron a nadie más sobre sus experiencias de abuso.

Muy a menudo, las discusiones sobre el abuso sexual infantil se centran en determinar la mejor manera de castigar al perpetrador. ¿Deberían enfrentarse a la violencia, la institucionalización de por vida o el encarcelamiento? Si bien la ira y el deseo de castigo son comprensibles, este énfasis a menudo tiene el impacto de silenciar a las víctimas y sobrevivientes, quienes con frecuencia informan su preocupación por los impactos negativos de las revelaciones para sus familias.

Mientras trabajaba con el IICSA, me di cuenta de que un enfoque miope en el castigo del perpetrador hace poco para prevenir el abuso sexual infantil o abordar las necesidades a largo plazo de las víctimas y sobrevivientes. En cambio, como ha demostrado el movimiento #MeToo, las víctimas y los sobrevivientes a menudo exigen una reparación sistémica más amplia, incluida la desestigmatización del abuso sexual y el aumento de la financiación pública para que las víctimas y los sobrevivientes accedan a terapias y servicios sociales apropiados. En otras palabras, para que ocurra un cambio social real, debemos abordar las preguntas más difíciles: ¿Qué necesitan social y económicamente las víctimas y los sobrevivientes para sobrellevar la situación y recuperarse? ¿Cómo se pueden defender sus voces?

El 20 de octubre, el IICSA publicó su informe final y presentó los resultados al Parlamento. El informe se centra en las voces de las víctimas y los sobrevivientes, y reúne los conocimientos de las investigaciones de IICSA para brindar una imagen desgarradora de las fallas generalizadas en la protección de los niños. Ofrece 20 recomendaciones, como la creación de autoridades de protección infantil, la instalación de un ministro del gabinete para la infancia, la sensibilización a través de campañas públicas y el desafío de los estereotipos sobre el abuso sexual infantil, y la legislación sobre capacitación obligatoria por denuncias de abuso sexual por parte de los agentes de policía y personas que trabajan con niños en determinados lugares.

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Desde mi perspectiva como antropólogo, el elemento más poderoso de la Investigación fue su compromiso desde las primeras etapas de escuchar a las víctimas y sobrevivientes con dignidad y respeto. El IICSA demostró este compromiso a través del Proyecto Verdad, que escuchó a 6.201 víctimas y sobrevivientes entre junio de 2016 y octubre de 2022. La Investigación obtuvo importantes aportes del Panel Consultivo de Víctimas y Sobrevivientes, integrado por profesionales y especialistas con experiencia en el trabajo con víctimas y sobrevivientes de abuso sexual infantil.

Un enfoque informado sobre el trauma se encuentra en el centro del Proyecto de la Verdad. Esto aseguró que los participantes tuvieran el control total de dar su consentimiento informado para participar. Se les brindó apoyo emocional y asesoramiento durante todo el día en el que compartieron sus experiencias. Y se les preguntó si las experiencias que compartieron podrían incluirse en informes, investigaciones adicionales y desarrollo. Al final, de las 5440 cuentas disponibles para el análisis, el 10 por ciento compartió una experiencia de abuso sexual infantil por primera vez. Esto representa un nivel asombroso de coraje, así como de confianza en el IICSA, por parte de las víctimas y sobrevivientes.

La historia de vida anónima de Victoria se incluyó en la plataforma Experiences Shared, creada por Truth Project como testimonio del poder de las víctimas y sobrevivientes para narrar sus propias experiencias. En su historia, Victoria dice que finalmente compartir su historia de abuso sexual infantil con un amigo que la apoya la ayudó a sobrellevar los pensamientos suicidas. Para ayudar a evitar que lo que le sucedió a ella les suceda a otros niños, recomienda que los niños sean acompañados obligatoriamente en los entornos de la iglesia y que se cuestione el papel que se da por sentado de la iglesia como centro moral de la sociedad. También enfatiza la importancia de escuchar y reportar las experiencias de las víctimas y sobrevivientes.

Otra historia similar provino de Gerard, quien fue colocado en un hogar infantil estatal cuando tenía alrededor de 11 años, cuando su madre no pudo cuidarlo. Además de enfrentar el abuso emocional y físico de sus cuidadores, un miembro del personal abusó sexualmente de Gerard en una “sala de castigo” en el sótano de la casa. Se escapó y denunció el abuso a las autoridades, pero la policía y los servicios sociales lo devolvieron. Continuó siendo objeto de burlas por parte del personal que le decía: “Nadie te quiere”.

Ahora que es adulto, Gerard sufre impactos considerables en su salud mental y no tenía hogar cuando asistía al Truth Project. Todavía se siente atormentado por la crueldad y el castigo en el hogar. Decidió contar su historia a Truth Project porque, dijo, «tengo que hacer mi parte por otros niños».

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Esta conclusión de octubre del IICSA es un momento para una reflexión sombría y enojada sobre las fallas institucionales para proteger a niños como Victoria y Gerard del abuso sexual. Sin embargo, también es una oportunidad para revelar verdades e injusticias enterradas durante mucho tiempo, y brindar recomendaciones oportunas para impulsar la reforma institucional para proteger mejor a los niños en el futuro. Es un momento para aprender de los errores significativos cometidos en el pasado y para centrar las voces de las víctimas y sobrevivientes en llevar adelante las lecciones aprendidas para mejorar las oportunidades y el apoyo.

Los antropólogos pueden contribuir a ampliar la comprensión del abuso sexual infantil y otras formas de violencia institucional en el futuro. La etnografía, en particular, enfatiza la importancia de escuchar de manera compasiva y comprometida a los participantes de la investigación, en lugar de simplemente grabar las entrevistas. Esta escucha atenta es lo que permite a los investigadores asimilar la experiencia del participante individual e incorporar sus experiencias en análisis más amplios del poder y las instituciones.

Esta capacidad de pensar más sistemáticamente sobre cómo se perpetra el abuso es necesaria para un cambio social real. Si seguimos pensando en el abuso sexual infantil como un problema que puede resolverse castigando a los perpetradores individuales, no vemos cómo todos los miembros de una sociedad pueden ser cómplices hasta cierto punto en permitir que continúen los abusos institucionales, permaneciendo en silencio o mirando hacia otro lado.

Escuchar profundamente a las víctimas y sobrevivientes también significa reconocer su agencia. A pesar de la vergüenza y el estigma asociado al abuso sexual infantil, muchas víctimas y sobrevivientes desarrollan medios no solo para sobrevivir, sino también para prosperar. Los participantes de Truth Project enfatizaron repetidamente que un componente importante de su afrontamiento y recuperación estaba siendo escuchado en sus propios términos. Particularmente dado que las iglesias, las escuelas, la policía y otras instituciones han ignorado o encubierto repetidamente el abuso sexual, escuchar con confianza y respeto a quienes se presentan es un acto poderoso para corregir los desequilibrios en las voces de quienes se cree.

Una participante, una mujer de 20 años, lo expresó de esta manera: «Realmente solo en los últimos años he podido decirme a mí misma, bueno, esto no se trata de, ya sabes, culpar a mamá o culparme a mí misma. Se trata de un adulto, casi cualquier adulto, que me dice: ‘Lo que te pasó no debería haber pasado, y nos tomamos en serio lo que dices, y nos importa lo que dices’ porque ahí es donde va la curación va a acontecer.”

Fuente: Sapiens/ Traducción: Maggie Tarlo

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