Buscando problemas de salud mental en el registro arqueológico

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por PAIGE FORD – Universidad de Arkansas

Hola, mi nombre es Paige, y tengo trastornos de ansiedad generalizada y ataques de pánico.

Según nuestro señor y salvador WebMD, el trastorno de ansiedad generalizada (GAD, por sus siglas en inglés) significa que tengo una «ansiedad excesiva y exagerada y me preocupo por los eventos de la vida cotidiana sin ninguna razón obvia» y «tiendo a esperar siempre un desastre y no puedo dejar de preocuparme por la salud, dinero, familia, trabajo o escuela”.

Cuando pienso y me preocupo en exceso, a veces me provoca ataques de pánico. Este trastorno se presenta como episodios de miedo intenso que desencadenan reacciones físicas como aumento del ritmo cardíaco, entumecimiento o sensación de hormigueo, además de desapego emocional.

Además de mis trastornos de salud mental, también soy arqueóloga y una tremenda nerd. Esto significa que pasé un tiempo reflexionando sobre si las personas en el pasado pueden haber experimentado y enfrentado problemas de salud mental similares y cómo lo hicieron.

Desafortunadamente, los ataques de pánico no se fosilizan y la ansiedad y la depresión no dejan huellas en la cerámica (al menos no directamente). Esta falta de evidencia física obvia puede dar la impresión de que las personas del pasado eran completamente capaces y mentalmente capaces. Pero eso no puede ser cierto, ¿verdad?

¿Qué pasaría si usáramos nuestras propias experiencias y las de otros para reinterpretar objetos antiguos y los cuerpos y mentes que los hicieron? ¿Qué potenciales marcas materiales de luchas “invisibles” podríamos ver? ¿Y cómo pueden los investigadores reformular nuestros métodos y perspectivas para capturar las experiencias ocultas de salud mental de personas del pasado?

La arqueología ya interpreta lo invisible

Especular acerca de cómo la gente antigua se habría sentido o visto el mundo probablemente les dé escalofríos a algunas personas. Y tendrían razón en ser escépticos.

Volver a imaginar los estados mentales de las personas del pasado a través de la lente de la psicología moderna es controvertido. ¿Cómo podemos saber cómo se sintieron? ¿Deberíamos siquiera intentarlo? ¿Qué pasa con nuestros sesgos modernos?

Estas preguntas son, en mi opinión, algunas de las razones por las que deberíamos tratar de especular. Si el experimento falla, ¡falla! Al igual que cualquier experimento científico, no todas las investigaciones arqueológicas resultan dignas de ser replicadas.

Dejando de lado todas las advertencias, hasta cierto punto los arqueólogos ya utilizan este enfoque. Si bien la arqueología parece preocuparse por lo que se puede ver (es decir, los objetos y las características del paisaje), los arqueólogos dedicamos la mayor parte de nuestro tiempo a usar esas cosas para describir los aspectos invisibles de la vida y la cosmovisión de las personas.

Los objetos pueden contar historias. Si miras alrededor de tu habitación, casi puedo garantizarte que hay algo que puedes sostener, tocar, oler o lamer que cuenta una historia sobre una experiencia, un recuerdo o quién eres como persona. Por ejemplo, mirando a mi izquierda en este momento, hay una manta tejida a ganchillo sobre una silla que, si se le da la oportunidad, puede contar una historia sobre mí lidiando con mi ansiedad. Volveré a esa manta más tarde.

Digamos que un arqueólogo entra en tu casa y documenta todo lo que hay allí. Puedes apostar tu último dólar a que podrían interpretar cómo vives tu vida e incluso averiguar un poco sobre tus valores y visión del mundo utilizando teorías antropológicas. Tal vez tengas una cierta estética de decoración o un conjunto de reliquias que heredaste de un pariente que revela un poco sobre tu familia. Tal vez haya algo que comunique lo que haces para ganarte la vida o un objeto religioso o espiritual que ofrezca pistas sobre tus sistemas de creencias. ¡Diablos, los arqueólogos pueden incluso mirar en tu basura para interpretar algo de eso!

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Pero, ¿qué pasa con nuestros sesgos, Paige?, podrías preguntar. ¡Parece una pendiente resbaladiza interpretar cosas sobre salud mental y neurodivergencia a partir de objetos!

Bueno, los sesgos son, por supuesto, rampantes en las ciencias sociales. Esta es una de las muchas razones por las que hay llamados a diversificar nuestros campos. Aumentar la representación de diferentes etnias, identidades de género, habilidades y neurodiversidades, por ejemplo, permite interpretaciones más vibrantes (y, en última instancia, más precisas) de la actividad humana, pasada y presente.

En realidad, nuestras interpretaciones ya están increíblemente sesgadas, ya que solo tenemos una parte de la historia, una narración contada principalmente por hombres euroamericanos sanos. Y como mujer en arqueología con dos trastornos de salud mental que afectan la forma en que interactúo con el mundo que me rodea, al menos me gustaría ver si hay formas en que podamos elevar la idea de que las neurodivergencias probablemente existieron antes del contacto europeo en varias partes del mundo.

Poner en práctica una perspectiva que analiza la ansiedad generalizada y otros trastornos de salud mental sin interpretar la historia a través de la lente de nuestras propias emociones es un equilibrio difícil de lograr. Tomará tiempo y experimentación. No nos saldrá perfecto a la primera. Pero la discusión tiene que suceder. Las emociones y los trastornos de salud mental son diversos y de gran alcance, al igual que otros comportamientos humanos en los que ya nos enfocamos.

Entonces, démosle una oportunidad.

Estrategias de afrontamiento en objetos arqueológicos

El arqueólogo Jeffrey Fleisher y el antropólogo Neil Norman discutieron recientemente las arqueologías de la ansiedad, y creo que dieron en el clavo cuando afirman que “los sentidos, lo que vemos, olemos, oímos y sentimos, importan en la constitución y reconstitución de la ansiedad en la vida social y cultural”.

Pero, ¿dónde podríamos empezar a reconstituir la vida emocional en los contextos de contacto preeuropeos? ¿Cuáles serían los marcadores materiales de ansiedad y depresión?

Usando mis experiencias con GAD y ataques de pánico, y mi experiencia arqueológica, como guía, tengo algunas ideas.

Mis ataques de ansiedad y pánico no generan firmas materiales por sí mismos. No aparecen marcadores esqueléticos, y mi GAD y los ataques en sí mismos no «hacen» nada que podamos ver. Creo que la clave radica en comprender las muchas estrategias de afrontamiento para la ansiedad y la depresión.

La manta que mencioné anteriormente es el producto directo de una de mis estrategias de afrontamiento de la ansiedad. Aprendí crochet cuando me diagnosticaron por primera vez hace una década. Es una actividad que me conecta con mi familia, ya que crecí entre artistas del tejido. El ganchillo ayuda a ocupar mis manos y mi mente ansiosa porque debo prestar atención a contar puntos y seguir o desarrollar un patrón. Esto desvía mi atención del sabor de la ansiedad que tengo ese día, y en muchas ocasiones ha evitado los ataques de pánico.

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También tengo otras estrategias de afrontamiento, como levantar pesas, comer sano e identificar mis desencadenantes. Pero si me pongo mi sombrero de arqueóloga, el ganchillo es lo único que realmente deja una firma material. O, más bien, es en el que elijo centrarme para los propósitos de esta discusión. Entonces, la evidencia física es la manta en sí, así como las herramientas que la hicieron, como el ganchillo, los marcadores de puntos, las tijeras y una aguja de tapicería.

Esto realmente no es una idea reveladora. El arte se ha utilizado a lo largo de la historia para expresar emociones intensas. Las clases están dedicadas a la terapia del arte para ayudar a las personas a lidiar con la depresión y la ansiedad. Por lo tanto, es posible hacer interpretaciones matizadas de las obras de arte y las herramientas del oficio artístico, que pueden reflejar la visión del mundo y las estrategias de afrontamiento de un individuo.

Además, las estrategias de afrontamiento no se limitan a artes definidas más tradicionalmente como la pintura y la cerámica. Algunas personas pueden encontrar los actos de hornear y cocinar particularmente relajantes: rebanar, revolver y oler alimentos deliciosos puede ser terapéutico. Incluso los talladores de pedernal modernos pueden sentirse de esa manera con respecto a su oficio.

Esta es mi forma de facilitar la idea de que las estrategias de afrontamiento tienen su propio conjunto de herramientas materiales que podrían verse arqueológicamente en el proceso y el producto. Ahora bien, antes de que alguien llame a la policía de arqueología, no estoy diciendo que debamos ignorar las interpretaciones arqueológicas que consideran cosas como cerámica fina u otras artesanías especializadas como ritualmente significativas. Tampoco es mi intención argumentar que los pueblos antiguos tenían los mismos problemas de salud mental que los contemporáneos. Y no estoy sugiriendo que cada recipiente de cocina o cuchillo esté vinculado a estrategias de afrontamiento de salud mental.

Todo lo que estoy haciendo es reflexionar sobre las posibilidades de ampliar nuestra comprensión de los matices de las historias de estos objetos tal como fueron hechos y utilizados por personas del pasado. Cosas como copas de conchas grabadas con héroes culturales iconográficos son claramente importantes desde el punto de vista ritual. ¿Pero esa es toda la historia? Creo que nos corresponde ver qué más pueden mostrarnos los objetos sobre las personas que los fabricaron.

Neurodiversidad en arqueología

Como ejemplo de la búsqueda de este matiz, pienso en el trabajo arqueológico de mi amigo y colega Shawn Lambert sobre los primeros artículos de cerámica Caddo (fabricados hace unos 1000 años) encontrados en el valle del río Arkansas. La cerámica Caddo es una de las cerámicas más finamente elaboradas en el sureste de los Estados Unidos. Las paredes son increíblemente delgadas y las decoraciones grabadas son difíciles de implementar sin entrenamiento y experiencia.

Lambert analizó los diseños en los patrones grabados y utilizó una técnica llamada análisis de activación de neutrones, que mide los elementos químicos en los objetos para ayudar a determinar dónde fueron fabricados. A través de estos métodos, Lambert ilustró que estas vasijas eran producciones especializadas y que el conocimiento de cómo producirlas estaba restringido a un pequeño grupo de artesanos de la cerámica. Las vasijas eran ritualmente significativas, pero el hecho de que probablemente solo las hayan producido un puñado de artistas es curioso. Su especialización en el oficio probablemente se deba a su carga religiosa y la experiencia necesaria para hacer estas intrincadas vasijas. Pero, ¿podría haber más en la historia de esos alfareros?

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Creo que es interesante reflexionar si mirar de cerca los ejemplos de especialización y expresión artística es una forma en que podemos ver estrategias de afrontamiento para la ansiedad y la depresión en el pasado. Mi manta, los artículos finos de cerámica, las pinturas, otras artesanías especializadas y las herramientas utilizadas para hacerlas, todas podrían ser reflejos de algo más que un significado ritual.

Los actos rituales que rodean la muerte, como el entierro, también están cargados de emociones. Quienes hemos experimentado la muerte de alguien cercano a nosotros o un pilar de nuestra comunidad sabemos que su fallecimiento puede generar días, semanas, incluso meses de confusión emocional. A veces estas emociones se manifiestan y desencadenan ataques de pánico latentes.

Entonces, como señalan Fleisher y Norman, los investigadores ya no se preocupan solo por los actos de enterrar a los seres queridos, sino también por la angustia que surge en esos momentos. Señalan que ciertas ceremonias de entierro altamente estructuradas y rutinarias “pueden verse como una estrategia para reducir la ansiedad al controlar el caos a través de prácticas rituales prescritas, formalizadas e invariantes”.

Además, los investigadores del artículo de Laurie A. Wilkie “Imagining Archaeologies Without Ableism” muestran las posibilidades de utilizar la arqueología para identificar diversas discapacidades físicas y mentales en el pasado. Por ejemplo, los frascos de ciertos medicamentos que se encuentran en los hospitales posteriores a la Guerra Civil pueden ser evidencia de un trastorno de estrés postraumático no diagnosticado entre los soldados negros.

Otros investigadores están buscando firmas materiales de neurodiversidades. Por ejemplo, Penny Spikins está investigando evidencia de autismo en el registro arqueológico. Ella sugiere que las perspectivas autistas se manifiestan como cosas como «un enfoque único en los detalles, la innovación tecnológica y la comprensión de los sistemas complejos». Utilizando este punto de vista como guía, Spikins argumenta que las primeras innovaciones, como la tecnología de microlitos, pueden haber sido desarrolladas por personas con mentes autistas.

Estos estudiosos de la discapacidad en arqueología abogan por que los investigadores busquen identidades diversas en el pasado, si podemos encontrar evidencia material. Si bien se necesita mucha más investigación para ampliar estas interpretaciones, la conclusión debería ser que los seres humanos en el pasado eran mucho más diversos mentalmente de lo que hemos podido captar hasta este momento.

Espero que todos estemos de acuerdo en que los humanos, pasados ​​​​y presentes, no son autómatas que solo se preocupan por reunir recursos. Definitivamente no me veo como una especie de robot sin emociones ni creencias (aunque a veces parece que sería bastante conveniente, especialmente si sufro de trastornos de ansiedad).

Como tal, creo que es un próximo paso lógico para nosotros buscar interpretaciones alternativas y multifacéticas de contextos arqueológicos, en cierto modo informados por nuestras propias experiencias, que nos ayuden a diversificar nuestra comprensión de la experiencia humana. Si nos fijamos lo suficiente, ciertamente estamos equipados y somos capaces de volver a hacer visible lo invisible.

Fuente: Sapiens/ Traducción: Alina Klingsmen

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